Nacionālā hokeja līga

Nacionālā hokeja līga (NHL) ir profesionāla vīriešu hokeja līga, kurā pašlaik spēlē 30 hokeja klubi (23 ASV kubi un 7 Kanādas). Tās galvenā mītne atrodas Ņujorkā, ASV. NHL tiek uzskatīta par visspēcīgāko hokeja līgu visā pasaulē un vienu no lielākajām sporta līgām ASV un Kanādā. Katras sezonas beigās labākajam klubam tiek pasniegts senākais un prestižākais hokeja apbalvojums – Stenlija kauss.

NHL tika izveidota 1917. gadā kā pēctecis Nacionālajai hokeja asociācijai (NHA). NHA tika dibināta 1909. gadā un sākotnēji tajā spēlēja 7 Kanādas komandas. NHA tiek uzskatīta par pirmo profesionālo hokeja līgu pasaulē, tomēr līgas astotajā sezonā Toronto Blueshirts komandas īpašnieks izraisīja vairākus strīdus, kurā iesaistījās arī pārējās komandas un hokeja līgas nākotne tika apdraudēta. Četras komandas aizgāja no līgas, kas arī bija galvenais iemesls, kāpēc NHA izjuka un tā vietā tika izveidota NHL, par kuras pirmo prezidentu tika iecelts Frenks Kelders. NHL pievienojās jauna komanda un 1917. gada decembrī norisinājās pirmās spēles.

NHL kļuva par vienu no līgām, kas cīnījās par Stenlija kausu, kas tajā laikā bija apbalvojums vairākām līgām. Pirmo Stenlija kausu 1918. gadā ieguva Toronto komanda. Pēc tam šo kausu ieguva gan NHL gan citu līgu komandas. 1925. gadā Victoria Cougars vinnēja Stenlija kausu, kas bija pēdējā reize, kad to ieguva kādas citas līgas komanda. Pēc tam Stenlija kauss kļuva par NHL apbalvojumu.

NHL komandu skaits kopš tās dibināšanas ir vairakkārt mainījies, bet kopš 2000. gada sezonas komandu skaits līgā ir noteikts nemainīgs – 30 komandas. Mūsdienās NHL spēlē 23 Amerikas Savienoto Valstu komandas un 7 Kanādas komandas. NHL šīs 30 komandas ir sadalījusi divās konferencēs – Austrumu konferencē un Rietumu konferencē. Katra konference, savukārt, ir sadalīta divās nodaļās. Austrumu konferencē spēlē 16 komandas (8 katrā nodaļā), bet Rietumu konferencē 14 (7 katrā nodaļā). Austrumu konferencē spēlē tādas komandas kā Boston Bruins, Buffalo Sabres, Detroit Red Wings, Florida Panthers, Montreal Canadiens, Ottawa Senators, Tampa Bay Lightning, Toronto Maple Leafs, Carolina Hurricanes, Columbus Blue Jackets, New Jersey Devils, New York Islanders, New York Rangers, Philadelphia Flyers, Pittsburgh Penguins un Washington Capitals. Rietumu konferencē spēlē Anaheim Ducks, Arizona Coyotes, Calgary Flames, Edmonton Oilers, Los Angeles Kings, San Jose Sharks, Vancouver Canucks, Chicago Blackhawks, Colorado Avalanche, Dallas Stars, Minnesota Wild, Nashville Predators, St. Louis Blues un Winnipeg Jets. Veiksmīgākā komanda NHL pastāvēšanas vēsturē ir Montreal Canadiens, kas čempiona titulu ir izcīnījusi 25 reizes (tajā skaitā 24 Stenlija kausus).

NHL noteikumi un standarti ir nedaudz atšķirīgi no internacionālajiem hokeja spēles noteikumiem. Tas ietver gan mazliet atšķirīgus laukuma izmērus gan spēles gaitu un pārkāpumus. Piemēram, NHL spēlēs ir daudz pielaidīgāki noteikumi attiecībā uz kaušanos un tajās vārtsargam ir atļauts vadīt ripu tikai konkrētā zonā aiz vārtiem. Pastāv vēl daudzas sīkas atšķirības, bet pamata noteikumi ir vienādi.

NHL ir viena no pasaulē populārākajām profesionālajām sporta līgām. Amerikas Savienotajās Valstīs tā ir četru populārāko profesionālā sporta līgu vidū kopā ar Augtāko beisbola līgu, Nacionālo basketbola asociāciju un Nacionālo futbola līgu, tomēr no šīm četrām tā ir vismazāk populārā un tā gūst vismazākos ienākumus un sponsoru atbalstu. NHL ir daudz novērtētāka tieši Kanādā, kur hokejs ir vispopulārākais sporta veids.